La découverte selon laquelle le virus de l’hépatite E est associé au sperme des porcs suggère que le virus pourrait être à la fois transmis sexuellement et lié à l’infertilité masculine, selon une nouvelle étude.

L’hépatite E (HEV) est la principale cause d’infections virales aiguës du foie chez l’homme dans le monde, en particulier dans les régions en développement où l’hygiène est mauvaise. Le virus est également endémique chez les porcs aux États-Unis, bien qu’il se trouve principalement dans les organes plutôt que dans les muscles et qu’il soit tué lors de la cuisson de la viande.

Parce que le VHE est associé à des complications mortelles de grossesse et à des rapports d’infertilité masculine dans les pays en développement, des chercheurs de l’Ohio State University ont étudié son pouvoir infectieux chez les porcs, dont l’anatomie reproductive ressemble beaucoup à celle des humains.

Après avoir vacciné les porcs avec le VHE, l’équipe a découvert que le virus circulait dans le sang et était excrété dans les selles, ce qui signifie que les porcs étaient infectés mais ne présentaient aucun symptôme clinique. Les cas asymptomatiques sont également fréquents chez l’homme. Les résultats ont également montré que le VHE était présent sur la tête du sperme et que les mêmes particules virales pouvaient infecter les cellules hépatiques humaines en culture et commencer à se répliquer.

“Notre étude est la première à démontrer ce lien entre le virus de l’hépatite E et le spermatozoïde”, a déclaré l’auteur principal Kush Yadav, qui a terminé ses travaux en tant que doctorant au Center for Food Animal Health de l’Ohio State. “Nos futures études se concentreront sur la compréhension plus mécaniste du lien entre le virus de l’hépatite E et la tête du sperme et sur l’utilisation de modèles animaux pour voir si la transmission sexuelle du virus se produit – car dans le milieu humain, nous ne le savons toujours pas.” “

L’étude a été récemment publiée dans la revue Agents pathogènes PLOS.

Les organismes sexuellement transmissibles peuvent trouver refuge dans les testicules, où ils sont protégés par une barrière hémato-testiculaire que les cellules immunitaires ne peuvent pas traverser. Outre les troubles de la grossesse et de la reproduction associés au VHE, il existe des preuves qu’il peut également provoquer des troubles pancréatiques et neurologiques chez l’homme. Dans le passé, on pensait que les infections cliniques, y compris chez les femmes enceintes, résultaient d’une transmission fécale-orale.

Yadav travaille dans le laboratoire de l’auteur principal de l’étude, Scott Kenney, professeur agrégé de médecine préventive vétérinaire à l’Ohio State University, basé au Center for Food Animal Health du campus Wooster du College of Food, Agricultural, and Environmental Sciences.

Kenney étudie le VHE et d’autres virus chez les animaux, en particulier ceux qui peuvent infecter les humains. Ce travail est le fruit d’une étude plus vaste menée sur des porcs qui a examiné les souches de VHE résistantes aux médicaments antiviraux.

En utilisant la microscopie à fluorescence dans cette nouvelle étude pour examiner le sperme de porc 84 jours après l’inoculation du VHE, Yadav a détecté des particules virales associées à au moins 19 % des spermatozoïdes collectés sur les porcs infectés.

“On ne peut pas dire qu’ils sont situés à l’extérieur ou à l’intérieur des spermatozoïdes”, a-t-il déclaré. “Nous ne savons pas si le virus de l’hépatite E peut réellement accomplir un cycle de réplication dans la tête du sperme, nous supposons donc que le sperme est un porteur plutôt qu’une cellule sensible.”

L’étude a également montré que la présence du VHE est liée à des spermatozoïdes endommagés, ce qui pourrait modifier leur structure et réduire leur capacité à se déplacer dans le sperme. Cependant, les chercheurs ne peuvent pas encore affirmer que ces changements entraînent directement des problèmes de fertilité, même si le lien entre l’infection par le VHE et l’infertilité humaine suggère que cela pourrait être le cas.

Dans 20 à 50 % des cas documentés d’infertilité masculine, on n’en connaît pas vraiment la cause. « Nous insistons donc pour que davantage d’enquêtes soient menées sur le virus de l’hépatite E comme cause possible de ces cas. »


Scott Kenney, auteur principal de l’étude

Les résultats actuels constituent également une base pour le dépistage des partenaires sexuels des femmes enceintes dont le test est positif au VHE, a déclaré Yadav, même si les scientifiques n’ont pas encore prouvé que la transmission sexuelle est possible.

Il y a également des implications pour l’industrie porcine. La plupart des portées commerciales de porcs sont produites par insémination artificielle, le sperme de donneurs étant largement distribué par les grands élevages.

“Cela pourrait faire partie du problème, car le VHE est endémique dans tout le pays, et cela soulève la question de savoir s’il entraîne une réduction des performances de reproduction des porcs”, a déclaré Kenney. « Parce que le VHE ne cause pas suffisamment de dommages aux porcs pour limiter la rentabilité de la production, je ne pense pas que l’industrie porcine mettra en œuvre la vaccination contre le virus de l’hépatite E à grande échelle, mais si nous pouvons mettre en place une sorte de vaccination à faible coût dans “Nous pourrions faire du dépistage ou de la vaccination dans ces élevages de verrats en amont. Peut-être pourrions-nous réduire l’introduction du virus dans de nouveaux troupeaux.”

Ce travail a été soutenu par un financement étatique et fédéral fourni au Centre de recherche et de développement agricole de l’Ohio et à l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

Les autres co-auteurs incluent Patricia Boley, Thamonpan Laocharoensuk, Saroj Khatiwada, Carolyn Lee, Menuka Bhandari et Juliette Hanson de l’État de l’Ohio et Lindsey Moore du College of Wooster.

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Référence du magazine :

Yadav, KK, et coll. (2024). Le virus infectieux de l’hépatite E est associé à la tête mature du sperme. Agents pathogènes PLOS. est ce que je.org/10.1371/journal.ppat.1012240.



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