Avec le dernier plan – et le plus dur – de l’Environmental Protection Agency visant à minimiser le risque que les Américains boivent de l’eau contaminée au plomb, le débat sur la question de savoir si la réglementation va trop loin ou pas assez loin atteint un point critique.

Bien que le plomb ait été interdit dans les nouvelles canalisations d’eau en 1986, on estime que plus de 9 millions de canalisations de ce type transportent encore l’eau potable vers les foyers et les entreprises à travers le pays. Selon la proposition de l’EPA visant à améliorer les règles concernant le plomb et le cuivre, les services publics des eaux seraient tenus de remplacer toutes les canalisations contenant du plomb dans un délai de 10 ans.

La proposition de l’administration Biden s’appuie sur plusieurs règles émises dans les derniers jours de l’administration Trump qui imposaient une période de grâce pouvant aller jusqu’à 30 ans pour le remplacement des conduites de service, qui n’entrait en vigueur que si les niveaux de plomb dépassaient 15 ppm. La nouvelle proposition, qui remplacerait en grande partie les règles de Trump, appelle à une surveillance plus stricte, à une meilleure éducation du public et à une exigence de 10 ans pour remplacer les canalisations, quels que soient les niveaux de plomb.

La date limite pour l’adoption des nouvelles règles est octobre ; Dans le cas contraire, l’application des règles moins strictes de l’administration Trump commencera. Pour compliquer encore davantage les choses, les résultats des élections de novembre pourraient créer des troubles quant aux règles que la nation doit suivre.

Alors que de nombreuses villes et États ont commencé à remplacer leurs canalisations en plomb, certains services publics et responsables considèrent que le délai de 10 ans est irréalisable et trop coûteux. Ils disent qu’il serait difficile pour les services publics des eaux de se conformer aux règles tout en faisant face aux nouvelles limites de l’EPA sur cinq contaminants PFAS connus sous le nom de « produits chimiques éternels » et de tuyaux cassés, entre autres problèmes.

“Personne ne vous dira que mettre du plomb dans l’eau est une excellente idée”, a déclaré Steve Via, directeur des relations fédérales à l’American Water Works Association, le plus grand groupe industriel à but non lucratif de distribution d’eau du pays. « La question est : quelle est l’urgence de la question et à quel rythme doit-elle être traitée ?

Déjà, 15 procureurs généraux républicains ont soutenu que les règles proposées violaient les droits des États et cherchaient à obtenir des avantages « spéculatifs ». D’un autre côté, 14 procureurs généraux démocrates ont déclaré que l’EPA devrait trouver davantage de moyens pour garantir le remplacement rapide des canalisations dans les zones à faible revenu.

Cependant, aucune quantité de plomb n’est considérée comme sans danger pour la consommation. Le plomb est une neurotoxine connue pour provoquer des lésions organiques irréversibles à long terme, une baisse du quotient intellectuel, un risque plus élevé de fausse couche, de l’asthme, des maladies cardiovasculaires, de l’impuissance et une augmentation de la tension artérielle.

Les défenseurs de la santé publique affirment que les coûts sociétaux – en matière de soins de santé, de services sociaux et de perte de productivité – dépassent de loin les coûts de remplacement. Ils affirment que les contrôles contre la corrosion qui limitent l’exposition au plomb peuvent échouer et échouent, soulignant les erreurs humaines et systémiques qui ont conduit à la crise de l’eau à Flint, dans le Michigan, où des milliers de personnes ont été exposées à des niveaux élevés de plomb dans leur eau potable.

“C’est tout le problème des conduites en plomb : elles libèrent du plomb de manière inattendue dans l’eau potable”, a déclaré Roya Alkafaji, qui dirige une initiative axée sur la réduction de la contamination par le plomb de l’eau au sein de l’Environmental Defence Fund, un groupe de défense national. “Je ne pense pas qu’abandonner le sujet soit la solution.”

Selon une analyse réalisée en 2023 par Ronnie Levin, maître de conférences à la TH Chan School of Public Health de Harvard, les avantages du remplacement des conduites en plomb dépassent les coûts dans un rapport de 35 : 1.

En utilisant les coûts annuels estimés par l’EPA à 335 millions de dollars dus aux règles Trump, qui comprennent l’échantillonnage de l’eau, les traitements anticorrosion, l’inventaire et le remplacement des conduites de service en plomb et la sensibilisation, l’analyse de Levin montre que les coûts annuels des soins de santé s’élèvent à 9 milliards de dollars. être évité. Des dépenses supplémentaires de 2 milliards de dollars pourraient être économisées grâce à l’amélioration des infrastructures et à la réduction des dommages dus à la corrosion sur les équipements. Le large éventail de coûts liés à la santé a toujours été ignoré lors de l’analyse du coût réel du maintien de lignes de services de premier plan, a déclaré Levin, un ancien scientifique de l’EPA.

Les estimations évaluent le coût du remplacement des canalisations en plomb du pays entre 46 et plus de 90 milliards de dollars, bien au-dessus des 15 milliards de dollars proposés dans le projet de loi bipartite sur les infrastructures. L’administration Biden a présenté ces fonds comme un acompte, dont 49 % seront des subventions ou des prêts de remboursement accordés en fonction du nombre estimé de conduites de plomb par État. D’autres programmes de financement peuvent également être utilisés.

Les coûts de remplacement varient considérablement selon l’emplacement, les coûts moyens allant de l’estimation de l’EPA de 4 700 $ par ligne de service en 2019 à 12 500 $ pour le groupe commercial de services publics de Via.

Carolyn Berndt, directrice législative pour le développement durable à la Ligue nationale des villes, a déclaré que les problèmes de financement pourraient rendre irréaliste le calendrier de 10 ans de l’EPA. Même si son organisation encourage les dirigeants locaux à obtenir le plus d’argent possible, les fonds disponibles ne suffiront pas à couvrir les coûts de remplacement dans certains endroits, en particulier dans les zones à faible revenu, qui disposent souvent d’infrastructures plus anciennes et de davantage de canalisations en plomb.

Certains coûts directs pourraient être supportés par les propriétaires, comme le remplacement des canalisations qui relient leurs compteurs d’eau à leur domicile. Et les gens pourraient supporter des coûts indirects si les services publics augmentaient les tarifs facturés aux clients pour compenser les coûts.

Pourtant, certaines communautés, comme Olathe, au Kansas, trouvent des moyens d’avancer avec un financement disparate. Sur les 37 000 conduites de service, 266 conduites galvanisées ont été trouvées desservant des propriétés du centre-ville où vivent bon nombre des résidents les plus vulnérables de la ville. Le revêtement des tuyaux galvanisés contient généralement du plomb.

Les travailleurs remplaceront les lignes sans frais pour les propriétaires fonciers de la ville de 147 000 habitants à l’extérieur de Kansas City, a déclaré Megan Spence, qui dirige le projet de la ville. Le coût devrait être d’environ 2,3 millions de dollars, financé par un prêt du ministère de la Santé et de l’Environnement du Kansas et d’environ 1,2 million de dollars de fonds fédéraux pour les infrastructures. Cela comprend environ 500 000 $ pour la rénovation de la pelouse.

« Nous voyons vraiment cela comme une opportunité et une autre façon de protéger la santé publique », a déclaré Spence. “Il ne devrait pas y avoir de conduites en plomb dans les systèmes de distribution d’eau potable.”

Ailleurs, certains républicains, comme le sénateur Eric Koch de l’État de l’Indiana, mènent la campagne pour remplacer les canalisations malgré l’opposition historique des États conservateurs aux mandats fédéraux. Il a déclaré que les législateurs devraient considérer les inconvénients – et les coûts à long terme – d’un retard dans l’épuration du plomb présent dans l’eau potable.

En mars, le gouverneur républicain de l’Indiana, Eric Holcomb, a signé un projet de loi rédigé par Koch, approuvé à l’unanimité, visant à réduire le coût de remplacement des principales lignes de service appartenant aux clients. En vertu de la loi, les propriétaires sont tenus de participer à un programme approuvé par l’État pour faire retirer gratuitement leurs canalisations en plomb par leur fournisseur d’eau ou de payer eux-mêmes leur remplacement.

Koch a déclaré que les estimations pour le remplacement des lignes de service appartenant aux clients sont d’environ 8 000 $, bien que le coût puisse être considérablement plus élevé pour certaines propriétés. Mais si les services publics commencent à travailler maintenant, a déclaré Koch, ils pourront éviter l’inflation des prix et, à terme, retirer les canalisations de manière plus rentable.

Pendant ce temps, le temps presse pour publier les règles proposées par l’administration Biden dans le Federal Register. Les services d’eau doivent se conformer aux règles de Trump à partir du 16 octobre, à moins que l’EPA ne publie les nouvelles règles avant cette date, a déclaré Erik Olson, directeur stratégique principal du National Resources Defense Council, un groupe de défense. On ne sait toujours pas quel impact la décision de la Cour suprême du 28 juin sur la réglementation des agences, connue sous le nom de décision de « déférence Chevron », aura sur les deux ensembles de règles.

Il existe également une date limite imminente pour la période de « rétrospection » de 60 jours prévue par la Congressional Review Act, au cours de laquelle un règlement peut être abrogé. Si le contrôle du Congrès ou de la Maison Blanche change avec les élections de novembre, les règles de l’administration Biden pourraient être levées sous un Congrès enhardi avant que les nouveaux responsables ne prêtent serment en janvier.

“En fonction du déroulement des élections, cela pourrait devenir un sujet brûlant”, a déclaré Tom Neltner, directeur national du groupe de défense Unleaded Kids.




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