Une nouvelle étude de Northwestern Medicine a révélé que le système immunitaire est altéré de manière épigénétique dans le sang des patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Cela signifie que le comportement ou l’environnement des patients a provoqué des changements qui affectent le fonctionnement de leurs gènes.

Bon nombre de ces gènes immunitaires altérés sont les mêmes que ceux qui augmentent le risque de maladie d’Alzheimer. Les scientifiques du Nord-Ouest pensent que la cause pourrait être une infection virale antérieure, des polluants environnementaux ou d’autres facteurs et comportements liés au mode de vie.

« Il est possible que ces résultats établissent un lien entre la réponse immunitaire périphérique et le risque de maladie d’Alzheimer », a déclaré le chercheur principal David Gate, professeur adjoint de neurologie à la Feinberg School of Medicine de l’Université Northwestern. « Nous n’avons pas encore déterminé si ces changements reflètent une pathologie cérébrale ou s’ils déclenchent la maladie. »

L’étude a été publiée le 9 février Neurone.

Des recherches antérieures ont montré que bon nombre des gènes mutés qui augmentent le risque de maladie d’Alzheimer se trouvent dans le système immunitaire. Cependant, les scientifiques ont principalement examiné le système immunitaire central du cerveau, car la maladie d’Alzheimer est une maladie du cerveau. Ils ont largement ignoré le système immunitaire présent dans le sang, également appelé système immunitaire périphérique.

Gate a décidé de tester le sang. Lui et ses collègues ont découvert que chaque type de cellule immunitaire chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer présente des changements épigénétiques indiqués par la chromatine ouverte. La chromatine est l’empaquetage de l’ADN dans les cellules. Lorsque la chromatine est ouverte – ou exposée – le génome de la cellule est vulnérable aux changements.

Gate a ensuite examiné quels gènes de ces cellules immunitaires sont les plus ouverts. Il a découvert qu’un récepteur – CXCR3 – était plus exposé sur les cellules T. Gate pense que CXCR3 agit comme une antenne sur les cellules T, permettant aux cellules de pénétrer dans le cerveau. Les lymphocytes T ne pénètrent normalement pas dans le cerveau car ils peuvent provoquer une inflammation.

« Le cerveau envoie un signal indiquant qu’il est endommagé, et les cellules T utilisent leur antenne CXCR3 pour répondre à ce signal », a déclaré Gate.

« Les cellules T peuvent être très toxiques dans le cerveau, mais nous ne savons pas non plus si ces cellules pourraient tenter de réparer les dommages causés au cerveau », a déclaré Gate.

Gate a également découvert des changements épigénétiques dans les protéines inflammatoires des globules blancs appelés monocytes.

« Dans l’ensemble, ces résultats suggèrent que la fonction immunitaire est considérablement altérée chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer », a déclaré Gate. « Il se pourrait que des facteurs environnementaux tels que des polluants ou des infections dont une personne souffre tout au long de sa vie soient à l’origine de ces changements épigénétiques. »

Les résultats ont révélé plusieurs gènes qui pourraient être des cibles thérapeutiques pour manipuler le système immunitaire périphérique. Les prochaines étapes de recherche sont des études précliniques utilisant des systèmes de culture in vitro et des modèles animaux pour tester ces objectifs.

Parmi les autres auteurs du Nord-Ouest figurent Abhirami Ramakrishnan, Natalie Piehl, Brooke Simonton, Milan Parikh, Ziyang Zhang, Victoria Teregulova et Lynn van Olst.

Le titre de l’article est « Dérégulation épigénétique de l’immunité périphérique dans la maladie d’Alzheimer ».

La recherche est soutenue par le National Institute of Neurological Disorders and Stroke Grant NS112458 et le National Institute on Aging Grant AG078713, tous deux issus des National Institutes of Health, de la Bright Focus Foundation, de l’Alzheimer’s Association et du Cure Alzheimer’s Fund.



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