Achab poursuit Moby Dick. Wile E. Coyote poursuit le Road Runner. Marchez sur des charbons ardents. Faire la queue pour un thé boba ou entrer dans un petit magasin de vêtements trop chers. Payer pour des bêtises de luxe.

Ces activités sont autant d’exemples de surévaluation de ce que les économistes appellent les « coûts irrécupérables » : le prix que vous avez déjà irrémédiablement payé sous forme de temps, d’argent, d’effort, de souffrance ou une combinaison de ceux-ci, pour un objet, une expérience ou un sentiment de bien-être. soi-même. Appréciation.

C’est un phénomène que nous connaissons tous. C’est souvent irrationnel. Mais nous le faisons. Demande moi.

Mon break Volvo stick-shift de 1964 rouge, blanc et bleu glacier était orné d’une phalange de trois petits trophées de bowling comme ornement de capot (je l’appelais « le Bowlvo »). Il s’est effondré comme un morceau de poulet trop cuit. (Un jour, alors que je dévalais l’Interstate 25 dans le Colorado, le capot m’est tombé sur le visage. Une autre fois, alors que je rétrogradais frénétiquement en deuxième vitesse alors que je rentrais chez moi à ma vitesse habituelle dangereuse sur une route de montagne sinueuse, le levier de vitesse s’est détaché. levier dans ma main.)

Je serais allé jusqu’au bout du monde, ou du moins jusqu’au bout de ma corde, pour le maintenir en état de marche – ou tout simplement pour le conserver.

Curieusement, nous sommes programmés pour valoriser davantage quelque chose lorsque nous y avons investi beaucoup de capitaux propres – ce que nous avons dû faire pour obtenir ou conserver ce quelque chose.

“Il ne s’agit pas seulement de nous”, a déclaré le professeur adjoint de psychiatrie et de sciences du comportement. Neir Eshel, MD, PhD. “Cela a été démontré chez les animaux de tout le règne animal.”

OK – tous les animaux supérieurs sont programmés pour prendre des décisions condamnées. Pourquoi?

La faute à la dopamine, la substance chimique cérébrale très discutée « à refaire, à refaire ».

Il y a une différence entre vouloir quelque chose et l’aimer, a déclaré Eshel. « On peut vouloir vraiment quelque chose, même si on ne l’aime pas particulièrement. Ou l’inverse.”

Il y a quelques années, des collègues d’Eshel et de Stanford Medicine ont commencé à mener des expériences – décrites dans un Papier Publié dans Neurone en novembre 2023 – pour en savoir plus sur le rôle que peut jouer la libération de dopamine dans le cerveau pour « aimer » ou « vouloir » quelque chose.

L’équipe a imaginé que « j’aime » signifie combien de récompense les souris consommeraient si l’obtention de celle-ci était gratuite, et « vouloir » signifie dans quelle mesure la consommation de l’animal est influencée par le coût d’obtention de cette récompense.

Par incréments commençant à zéro, les chercheurs ont augmenté le coût (dans ce cas, soit le nombre de fois où les souris ont dû enfoncer leur nez dans un trou d’une boîte, soit l’intensité des chocs électriques légers à modérés subis par les souris) pour vous soutenir. une récompense : soit de l’eau sucrée, soit une stimulation directe immédiate de la libération de dopamine au niveau de deux sites du cerveau connus pour leur rôle dans la motivation et le mouvement.

Les chercheurs ont également varié le montant de la récompense reçue par les animaux pour un niveau donné de persévérance ou d’inconfort.

Bien sûr, l’augmentation du prix a augmenté la libération de dopamine – mais le coût a également augmenté.

En quoi ce bloc de coûts irrécupérables câblés a-t-il un sens évolutif ? “Dans un environnement aux ressources limitées (comme c’est le cas dans la plupart des cas), où nous ne sommes généralement récompensés qu’après un travail très dur, nous pouvons avoir besoin d’une libération élevée de dopamine pour nous donner envie de recommencer”, a suggéré Eshel.

Eshel aurait peut-être dû me tester. Je connais une chose ou deux sur les coûts irrécupérables. Le Bowlvo me manque toujours.

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